É a capital da autodeclarada República de Nagorno-Karabakh, com uma população de cerca de 50.000 habitantes (2010). O controlo da área tem sido objeto de disputa entre o Azerbaijão e a Arménia, inclusivamente provocando uma longa guerra, iniciada logo após a dissolução da União Soviética. Atualmente Stepanakert, como o resto de Nagorno-Karabakh, permanece sob controle militar das forças armadas arménias.
A cidade foi fundada em 1917 depois da revolução de Outubro no lugar de uma vila chamada Khankendi (Xankəndi). Em 1923 atribuiu-se-lhe o nome de Stepanakert, em honra de Stepan Shahumyan, um arménio comunista, líder de Baku. Depois do colapso soviético o Azerbaijão declarou a sua independência, vindo o governo do Azerbaijão voltar a chamar à cidade Xankəndi.
Antes da guerra, destacava-se pela produção de comida, seda e vinhos, até tudo isso colapsar. A cidade floresce agora com o investimento da diáspora. As universidades dão um novo impulso a Stepanakert..

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